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MASTERS OF STREET PHOTOGRAPHY – PAUL MCDONOUGHMASTERS OF STREET PHOTOGRAPHY – PAUL MCDONOUGH

Written and researched by Carlo Traina

PAUL MCDONOUGH

If I am standing in one place long enough, someone might say—‘Did you just take a picture of me?’, I would reply—‘What picture?’ There are no pictures, I am exposing film. When the film gets developed—that is when I discover pictures.”

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Paul McDonough began to take photos with the same aim a painter normally takes a quick pencil sketch to then paint that subject on a canvas. It’s toward painting that McDonough pointed initially his attention. But it is by the means of these first shots that he realized how difficult it would have been to represent in the closed space of a studio, such variety of situations and images and the huge potential of photography when it comes to represent reality. So he progressively left painting and engaged himself completely with photography.

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After various wanderings in other cities, McDonough arrived in New York in 1967. In a city as diverse and cosmopolitan, he got the confirmation that taking photos represented for him an act of liberation: “…to photograph has met my pulse … I have learned to bring with me a camera everywhere, at all times, loaded with film at ISO speed 400. ”

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Paul likes to seize the unique moments, the many oddities that New York offers, managing to mix in a single image both the public and the private. The captured scenes show the movement of New Yorkers who live in the concrete jungle.
Along with the usual crowd of workers and shoppers, there are more secondary characters highly  characteristic: the guy dressed as a Viking, complete with the helmet; “Rat Man,” with wide open eyes and a rubber mouse on his arm to scare people. There is the man dressed as Uncle Sam or the one who sings arias of Italian opera while walking down Fifth Avenue.
At every corner of the city there is the opportunity to capture a special photo, surely something can happen at any moment, worthy of being photographed. This is the spirit that pushes Paul McDonough to go out always with a camera with him.

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His first series of photos that had to relate to the Big Apple, “New York from 1968 to 1972”.
“People are in their own world when they walk”. “If I am standing in one place long enough, someone might say—‘Did you just take a picture of me?’, I would reply—‘What picture?’ There are no pictures, I am exposing film. When the film gets developed—that is when I discover pictures.”

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This concept was better expressed by McDonough, in a later interview: “I often live an unexpected joy in finding a detail within the frame that enhances the greater meaning of the image. One detail that I had not noticed at the time of shooting. ”

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In the first years of its activity the works of McDonough were not particularly appreciated: with the exception of three prints sold to the Museum of Modern Art in 1973, for his appreacition to grow we have to wait until 2007, when he met the art dealer Sasha Wolf, who published in a volume the work of McDonough and exhibited his.

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article-0-18D095A6000005DC-155_964x631Written and researched by Carlo Traina

PAUL MCDONOUGH

Se sto fermo in un posto abbastanza a lungo qualcuno mi chiederà – Hai scattato un’foto di me? , Io gli risponderei “Quale foto? Non c’è nessuna foto , sto solamente esponendo la pellicola alla luce. Quando sviluppo la la pellicola – allora scopro se ci sono delle foto”

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Paul McDonough inizia a fotografare con lo stesso scopo per cui i pittori tracciano degli schizzi veloci a matita per riportarli successivamente su tela. E’ verso la pittura infatti che McDonough rivolge i suoi primi interessi. Ma è proprio attraverso quegli scatti che si accorge di quanto sarebbe stato difficile rappresentare nel chiuso di uno studio immagini e situazioni così varie e presenti, e dell’enorme potenzialità rappresentativa che invece la fotografia racchiudeva. Abbandona così progressivamente la pittura e si dedica totalmente alla fotografia.

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Dopo vario peregrinare in altre città, McDonough arriva a New York nel 1967. In una città così varia e cosmopolita ha la conferma che fotografare rappresenta per lui un atto liberatorio: “… fotografare ha soddisfatto i miei impulsi … Ho imparato a portare una macchina fotografica ovunque, in ogni momento, caricata con pellicola a ISO 400.”

A Paul piace cogliere i momenti unici, le tante stranezze che New York offre, riuscendo a miscelare in una stessa immagine sia il pubblico che l’intimo.

Le scene catturate mostrano i movimenti di newyorkesi che abitano la giungla di cemento.

Insieme alla solita folla di lavoratori e acquirenti, ci sono sempre personaggi caratteristici secondari ma unici: quello vestito da vichingo, completo di elmo; “Rat Man”, con gli occhi sbarrati e un topo di gomma nel suo braccio per spaventare le persone. C’é un uomo vestito da Zio Sam oppure quello che canta arie dell’opera italiana mentre passeggia lungo la Quinta Avenue.

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In ogni angolo della città c’é l’opportunità di cogliere una foto unica, sicuramente in ogni momento può accadere qualcosa degni di essere fotografato. E’questo lo spirito che spinge Paul McDonough ad uscire sempre con la macchina fotografica.

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La sua prima serie di fotografie non può che riguardare la Grande Mela: “New York 1968-1972.

“Le persone sono nel loro mondo quando camminano. Se qualcuno mi chiedesse: Mi hai appena scattato una foto?” Io risponderei: Che foto? Non ci sono foto, io sto facendo prendere luce ad una pellicola. Solo quando la pellicola verrà sviluppata io scoprirò che immagine c’è.”

Questo concetto Paul McDonough lo esprime meglio in una successiva intervista: “Spesso vivo una gioia inaspettata nel trovare un dettaglio all’interno del fotogramma che amplifica il significato più grande dell’immagine. Un dettaglio che non avevo notato al momento dello scatto”.

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Nei primi anni della sua attività le opere di McDonough non sono state particolarmente apprezzate: a parte tre stampe vendute Museum of Modern Art nel 1973, per la sua valorizzazione si è dovuto aspettare il 2007, quando cioè ha incontrato il gallerista Sasha Wolf, che ha pubblicato in un volume l’opera di McDonough ed esposto le sue foto.

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